Ingeniería genética en la agricultura: Riesgos y Oportunidades

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La ingeniería genética engloba diversas técnicas que permiten la transferencia de material genético o ADN de un organismo a otro. Esto que posibilita la creación y modificación de una gran variedad de especímenes de origen animal o vegetal, potenciando las características favorables para la obtención de productos eficientes.

Es importante conocer los riesgos y oportunidades que trae consigo la ingeniería genética en el área de la agricultura, para así, estar al tanto de las consecuencias que conlleva cualquier técnica de modificación genética en el sector.

Todas las características que posee un organismo se encuentran en su material genético. Así, al modificarlo, cambia también su composición molecular. Esta alteración puede usarse para mejorar la resistencia, cantidad y calidad de ciertos productos vegetales.

La ingeniería genética en la agricultura, se utiliza esencialmente para incrementar la productividad de los cultivos.

Las principales mejoras que de hacen son para:

  • Crecer en ambientes diversos, resistencia a sequías o a inundaciones.
  • Disminución de  la necesidad de plaguicidas.
  • Aumentar la capacidad de conservación y traslado postcosecha
  • El fortalecimiento a diversos ambientes en cuestiones físicas, químicas, térmicas, de pH, etcétera.

Para conseguir estos resultados usualmente se utiliza la técnica de “mutagénesis puntual dirigía“, que consiste en mutar un gen en un punto específico para que una proteína difiera de su versión original, adicionando nuevas o mejores características al producto final.

El manejo adecuado de estos procedimientos es favorable en la reducción de costos de producción ya que, al tener cultivos más resistentes, se dejan de lado los impedimentos del clima, conservación y traslado. De esta forma se reducen las pérdidas monetarias dentro del sector agrícola.

Mejoramiento genético
Mejoramiento genético

Sin embargo, antes de tomar una decisión sobre el uso de dichas tecnologías es importante considerar los riesgos y oportunidades que trae consigo la ingeniería genética en la agricultura.

Riesgos de la Ingeniería Genética en la Agricultura:

Cuando se trata de riesgos, se debe señalar que existen aquellos que son inherentes a la genética. En dicho sentido, afectan la seguridad alimentaria y el comportamiento del producto en relación al medio ambiente. También existen riesgos que trascienden la ingeniería genética. Estos están directamente relacionados con el contexto político y social.

Riesgos inherentes a la Ingeniería Genética

  • Los efectos en la salud, aunque en algunos casos pueden resultar beneficiosos, como lo es el famoso arroz dorado, que en particular biosintética Beta-Carotenos, precursores de la vitamina A, que favorecen la salud visual y previene enfermedades en el embarazo.
  • También existen riesgos potenciales de la salud, por el uso de señales de resistencia antibiótica de alimentos GM. Sin embargo, aún no existe ninguna evidencia que lo compruebe.
  • Actualmente, existe inquietud respecto al desarrollo de la resistencia de plagas. Eso es debido al contacto continuo de los insectos con la toxina introducida en los cultivos, lo que puede provocar la pérdida de eficacia de insecticidas, sobre todo en los cultivos orgánicos.
  • Los cultivos que han sido transformados con el gen Bt (Bacillus thuringienisis), el cual se utiliza como una alternativa biológica para controlar diversas plagas gracias a sus propiedades entomopatógenas, podrían también matar a insectos benéficos para el ecosistema, dentro de los cuales se encuentran algunas especies de mariposas.

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  • Otro riesgo importante dentro del marco ambiental es que la resistencia a los herbicidas pudiera pasar de los cultivos transgénicos a especies silvestres, y producir grandes incrementos en la maleza. Esto, a su vez, obligaría a los agricultores a utilizar herbicidas cada vez más fuertes y que pueden ser nocivos para el ambiente.
  • La pérdida de la biodiversidad también está presente ante el uso de ciertas variedades transgénicas por el efecto de genes de origen viral, como por ejemplo el gen de la proteína del cáspide vírica.
Arroz dorado
Arroz dorado

Riesgos que trascienden la Ingeniería Genética

  • Los alimentos genéticamente modificados son un tema de controversia entre los consumidores, ya que incluso muchos prefieren pagar costos más elevados por productos que garanticen estar libre de transgénicos
  • Un riesgo potencial para los agricultores es el cumplimiento de políticas y prácticas que brinden seguridad en el consumo y comercio de alimentos modificados. Para ello es necesario estar al tanto de los avances tecnológicos y desarrollar la confianza del público
  • Es importante tener en cuenta el manejo de la propiedad intelectual, ya que en algunos países no se han establecido marcos legales claros en cuanto a la protección de los derechos sobre nuevas variedades de plantas desarrolladas por agricultores

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Beneficios y Oportunidades:

 En relación a la Productividad

  • Permiten incrementar la productividad a nivel de campo, bien reduciendo los insumos requeridos o aumentando el rendimiento. Esto favorece tanto al consumidores como comerciantes, ya que abarata los costos de producción y disminuye los costos de venta
  • Al modificar algunos genes (como el Bt) resistentes a los insectos que deterioran las siembras, se puede disminuir el uso de plaguicidas, disminuyendo los gastos de mantenimiento.
  • Los alimentos derivados de cultivos transgénicos cuentan con mayor tiempo de conservación, lo que hace más sencillo trasladar los productos largas distancias sin correr el riesgo de que se deterioren o se descompongan.
  • Es posible modificar algunos genes que hagan a los cultivos más resistentes al estrés y la sequía.
  • Existen genes capaces de aumentar el tiempo y la velocidad de crecimiento en algunas variedades de plantas, facilitando la producción masiva de algunas variedades.
  • Se han hecho mejoramientos que podrían permitir extraer el nitrógeno de los suelos y reducir la necesidad de fertilizante, esto se ha comprobado en el caso de algunos productos como el maíz.
  • Es posible hacer que los cultivos transgénicos se hagan mucho más resistentes a los herbicidas, de este modo es más fácil emplear productos que eliminen la maleza.

En relación al Producto

  • Es posible incrementar el valor nutricional de algunos productos. Tanto para el consumo humano como para el forrajes y granos de animales, disminuyendo la cantidad de alimento necesaria para su sustento.
  • Además de potenciar el valor nutricional, también se puede aumentar el tamaño y mejorar el sabor incrementando las probabilidades de éxito en ventas y consumo.

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